En los últimos tiempos, las infecciones fúngicas desagradables han llevado a la muerte de millones de murciélagos y especies enteras de anfibios. Ahora parece que las serpientes son las siguientes en esta lista de criaturas desafortunadas, ya que una infección fúngica amenaza su supervivencia en todo el mundo.

La enfermedad, conocida como Enfermedad Fúngica de Serpiente (SFD), es causada por el hongo Ophidiomyces ophidiodiicola. Hasta ahora, se ha identificado en serpientes en al menos 16 estados en los EE. UU., Con tres casos registrados en Europa. Si bien las enfermedades a menudo pueden ser específicas de ciertas especies, el hongo parece infectar a las serpientes indiscriminadamente, causando síntomas en serpientes de rata, serpientes de leche, víboras y más. De hecho, ha infectado 23 especies americanas y tres europeas hasta el momento.

«Es casi tan malo como se puede obtener», dijo a Science News el Dr. Frank Burbrink del Museo Americano de Historia Natural . «Parece que cualquier serpiente podría ser un candidato».

La enfermedad es captada por las serpientes de las esporas en el suelo. Causa lesiones en la piel de la serpiente, y puede extenderse por todo el cuerpo muy rápidamente. Los síntomas incluyen ojos infectados opacos y escamas descoloridas y crujientes.

«Empiezan a tener ampollas y todo tipo de infecciones secundarias, puede matar a las serpientes con bastante rapidez, las he visto disminuir en cuestión de días», dijo Burbrink a BBC News . Añadió que «puede tener un 100 por ciento de mortalidad en algunas poblaciones».

Además de causar lesiones cutáneas desagradables, SFD puede alterar el comportamiento de una serpiente. Los infectados pasan más tiempo tomando el sol al mudar, haciéndolos más vulnerables a los depredadores y más propensos a morir de hambre.

No se sabe lo suficiente sobre la enfermedad, por lo que Burbrink y un equipo de investigadores decidieron investigar más a fondo. Crearon un modelo basado en datos sobre las especies infectadas, incluidas sus características físicas y su historia evolutiva. Usando el modelo, podrían averiguar qué otras especies de serpientes podrían estar en riesgo.

El equipo encontró que los 98 grupos de serpientes «filogenética y ecológicamente diversos» encontrados en el este de los EE. UU. Eran todos susceptibles a la enfermedad. Sus hallazgos también sugieren que SFD podría extenderse por todo el mundo, creando una pandemia que amenazaría la supervivencia de las serpientes en todo el mundo. Los hallazgos se publican en la revista Science Advances .

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