Misteriosa partícula radiactiva ha sido detectada sobre Alaska

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El equipo estaba en un vuelo rutinario de muestreo de contaminación de Anchorage a Hawai cuando lo descubrieron por casualidad, flotando solo en el cielo de Alaska de la noche.

A una altitud de aproximadamente 7 kilómetros (4.3 millas) sobre las Islas Aleutianas de Alaska, era diferente a todo lo que los investigadores habían visto en dos décadas de muestreo de aire: una sola partícula de aerosol radiactivo, que contenía una cantidad muy pequeña de uranio enriquecido.

A pesar de la radioactividad, el descubrimiento – hecho en agosto de 2016 – no fue motivo de preocupación en sí mismo, debido a que la partícula azotada por el viento era increíblemente pequeña (con solo 580 nanómetros de ancho) y parecía flotar aisladamente. en la troposfera.

Pero, ¿qué diablos estaba haciendo allí?

No es una cantidad significativa de desechos radiactivos en sí“, dijo a Gizmodo uno de los investigadores, Daniel Murphy de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) .

Pero es la implicación de que hay una fuente muy pequeña de uranio que no entendemos“.

El significado final de esa implicación permanece aún desconocido, pero la existencia de la partícula es un misterio desconcertante, dado el tipo de uranio del que se compone: el uranio-238 y, aún más extraño, el uranio-235.

El uranio 238 es común en la naturaleza, si no la atmósfera, pero la riqueza de la partícula en el uranio más raro 235, según explican los investigadores , significa que la muestra detectada “definitivamente no proviene de una fuente natural”.

Durante 20 años de muestreo de millones de partículas en la atmósfera mundial, raramente hemos encontrado una partícula con un contenido similarmente alto de 238 U y nunca una partícula con 235 U enriquecida“, escriben los autores en su artículo.

El uranio-235 es el isótopo fisionable capaz de mantener una reacción en cadena de fisión , lo que significa que es el tipo de uranio utilizado en armas nucleares y combustible nuclear.

Mientras que el uranio-235 sí ocurre en la naturaleza, la muestra contenía aproximadamente tres veces más contenido de uranio-235 que lo que podría ocurrir naturalmente en una muestra del metal de este tamaño, lo que significa que la partícula califica como uranio enriquecido para la generación de energía nuclear. o armas militares.

A la luz de eso, el hecho de que esta partícula se descarrilara en la brisa sobre Alaska no tiene mucho sentido para los investigadores, que dicen que el tamaño de la partícula de uranio es demasiado pequeño para haber escapado de la producción industrial de combustible nuclear.

Hipotéticamente, los investigadores sugieren que la partícula podría haberse originado en un accidente nuclear como Chernobyl o Fukushima , excepto que no habría flotado en el aire todo este tiempo, y no habría eventos significativos como incendios forestales (que podrían haber levantado la partícula de regreso al aire) ocurrió alrededor del momento del muestreo.

Es más probable, piensa el equipo, que la partícula se transportó por corrientes de aire sobre el Océano Pacífico a las Islas Aleutianas, con el análisis de los investigadores de las trayectorias del viento y la dispersión de partículas sugiriendo en algún lugar de Asia, como Japón, China y el Norte o Corea del Sur.

“Mi mejor opción es que la fuente es Corea del Norte”, sugirió a EnviroNews el experto en energía nuclear Arnie Gundersen, que no era parte de la investigación .

Corea del Norte tiene un reactor pequeño y tiene centrífugas de gas para enriquecer uranio 235 … Es posible crear combustible nuevo o extraer el plutonio del combustible que ya ha estado en su reactor, algo de uranio enriquecido escapó y salió volando“.

No hay pruebas de esto, sin embargo, y dada la extrema escasez de la muestra con la que estamos trabajando -una diminuta partícula microscópica flotando en el cielo sobre Alaska- los investigadores tienen esperanzas, ahora que han publicado sus investigaciones, otros científicos más altamente versado en elementos radiactivos podría ser capaz de ofrecer nuevas pistas.

Una de las principales motivaciones de este trabajo“, reconoció Murphy a Gizmodo , “es ver si alguien que sabe más sobre el uranio que cualquiera de nosotros entendería la fuente de la partícula“.

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