Extraña especie que vive de energía nuclear lo más parecido a la vida alienígena en nuestro planeta

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Cuando intentas descubrir cómo sería la vida extraterrestre, tiene sentido buscar en los entornos más extremos que la Tierra tiene disponibles.

Uno de esos lugares donde la vida ha prosperado es de tres kilómetros (1.86 millas) bajo tierra, el hogar de una de las formas de vida más extrañas que conocemos: la bacteria Desulforudis audaxviator.

Vive en completa oscuridad, en aguas subterráneas de hasta 60 grados Celsius (140 Fahrenheit) – un ambiente desprovisto de luz solar, oxígeno o compuestos orgánicos.

Y ha evolucionado perfectamente para derivar su energía de la desintegración radiactiva del uranio en las rocas a su alrededor, lo que significa que vive de la energía nuclear en lugar de depender del sol.

Esto, de acuerdo con investigadores del Laboratorio de Luz Sincrotrón de Brasil y la Universidad de São Paulo, lo convierte en un excelente modelo para estudiar la posibilidad de vida extraterrestre.

En particular, la posibilidad de vida en la luna de Júpiter Europa, un planeta oceánico cubierto de hielo, lejos de la luz vivificante y la calidez de nuestra estrella.

Estudiamos los posibles efectos de una fuente de energía biológicamente utilizable en Europa basada en información obtenida de un entorno análogo en la Tierra“, dijo el investigador principal Douglas Galante a la agencia de noticias brasileña FAPESP .

Anteriormente, la NASA había propuesto que Europa podría tener respiraderos hidrotermales parecidos a la Tierra: agujeros en el fondo del mar que arrojan calor , alrededor de los cuales la vida se agrupa lejos de la luz solar. Pero esas formas de vida alrededor de los respiraderos hidrotermales todavía usan oxígeno en el agua, producido por organismos más cercanos a la superficie.

Desulforudis audaxviator va un paso más allá. Descubierta en 2008, fue la única bacteria encontrada en muestras de aguas subterráneas subterráneas en la mina de oro Mponeng en Sudáfrica, donde ha vivido durante millones de años.

Estaba totalmente solo en su ecosistema, ni siquiera se alimenta de ninguna otra especie.

Esta mina subterránea muy profunda tiene agua que se filtra a través de grietas que contienen uranio radiactivo“, explicó Galante .

El uranio descompone las moléculas de agua para producir radicales libres. Los radicales libres atacan las rocas circundantes, especialmente la pirita, produciendo sulfato. Las bacterias usan el sulfato para sintetizar ATP [trifosfato de adenosina], el nucleótido responsable del almacenamiento de energía en las células“.

Esta es la primera vez que se ha encontrado que un ecosistema sobrevive directamente sobre la base de la energía nuclear“.

En su documento, el equipo determinó que las condiciones bajo las cuales Desulforudis audaxviator ha prosperado durante tanto tiempo también son plausibles en Europa.

Según la NASA , se necesitan tres ingredientes para hacer que Europa sea habitable . El agua, que parece estar basada en observaciones y modelos de la luna; calor; y los químicos necesarios para alimentar la vida.

Aunque está lejos del Sol, es muy posible que haya calor en los océanos de Europa. Esto se debe a que su órbita alrededor de Júpiter es elíptica, lo que significa que las fuerzas de marea que actúan sobre ella son más fuertes en ciertos puntos de la órbita.

Europa se deforma cuando está en esos puntos, lo que crea fricción interna, generando calor a su vez.

La química es la parte más difícil de confirmar, ya que actualmente no tenemos un medio para tomar muestras de las aguas de Europa. Pero, según la presencia de materiales radiactivos en el Sistema Solar, es posible que también existan en Europa.

Su presencia había sido detectada y medida en la Tierra, en los meteoritos que llegan a la Tierra y en Marte. Así que podemos decir con cierta certeza que esto también debe haber ocurrido en Europa“, dijo Galante .

En nuestro estudio, trabajamos con tres elementos radiactivos: uranio, torio y potasio, el más abundante en el contexto terrestre. Según los porcentajes encontrados en la Tierra, en los meteoritos y en Marte, podemos predecir las cantidades que probablemente existan en Europa.

Pudieron demostrar que los materiales radioactivos podrían existir en Europa en cantidades suficientes para sustentar la vida según lo que sabemos de Desulforudis audaxviator , siempre que haya suficiente pirita para producir el sulfato necesario.

La NASA planea enviar una nave espacial a Europa para ayudar a encontrar las respuestas a estas preguntas, y muchas otras. El Europa Clipper se lanzará entre 2022 y 2025, y orbitará Júpiter para hacer un seguimiento de las observaciones de Europa realizadas por la nave espacial Galileo.

El lecho oceánico en Europa parece ofrecer condiciones muy similares a las que existían en la Tierra primitiva durante sus primeros mil millones de años. Por lo tanto, estudiar Europa hoy es en cierto modo como mirar atrás a nuestro propio planeta en el pasado“, dijo Galante .

Además del interés intrínseco de la habitabilidad de Europa y la existencia de actividad biológica allí, el estudio es también una puerta de entrada para entender el origen y la evolución de la vida en el Universo“.

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