El 17 de agosto de 2017, los investigadores observaron una colisión de estrella de neutrones por primera vez con ondas gravitacionales y luz «regular». El descubrimiento inmediatamente llevó a la confirmación de varios fenómenos, pero para otros misterios tomó un poco más de tiempo.

Entre estos últimos, está el misterio de cómo se veía realmente la fusión. Esto ahora ha sido resuelto gracias a las observaciones de radio del evento. La colisión cósmica, también conocida como kilonova, se hizo visible para los radiotelescopios el 2 de septiembre y se hizo más y más brillante con el paso del tiempo.

Este comportamiento permitió a los investigadores comprender mejor la fusión. El modelo más simple del evento ve la fusión creando chorros de material que disparan al espacio, pero que no apuntan exactamente a la Tierra (por lo tanto, la demora en la detección de ondas de radio). Sin embargo, este modelo requiere que las emisiones de radio se vuelvan más débiles, cuando en realidad sucede lo contrario.

Como se informó en Nature , el equipo necesitaba un modelo diferente. Uno de esos modelos que se propuso en un periódico diferente en octubre vio a los jets empujando a través de un caparazón de escombros. A medida que se aleja de la fusión, la energía del chorro se transfiere a un amplio capullo que lo emite en ondas de radio y rayos X.

«El brillo gradual de la señal de radio indica que estamos viendo un flujo de material gran angular, que viaja a velocidades comparables a la velocidad de la luz, a partir de la fusión de estrellas de neutrones», autor principal Kunal Mooley, ahora Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO) ) Jansky Postdoctoral Fellow presentado por Caltech, dijo en un comunicado .

Una vez que los investigadores comenzaron a considerar este como el modelo más probable, buscaron la manera de confirmarlo. Si el capullo emite ondas de radio y rayos X, debería verse un brillo similar en ambos tipos de luz. El equipo utilizó el observatorio de rayos X Chandra de la NASA y descubrió que el brillo de las emisiones de rayos X está de hecho en línea con los de radio.

«El acuerdo entre la radio y los datos de rayos X sugiere que los rayos X se originan del mismo flujo de salida que produce las ondas de radio», afirmó Mooley.

«Fue muy emocionante ver nuestra predicción confirmada», agregó el coautor Gregg Hallinan, también de Caltech. «Una implicación importante del modelo de capullo es que deberíamos poder ver muchas más de estas colisiones detectando sus ondas electromagnéticas, no solo sus ondas gravitacionales».

Los observatorios de ondas gravitacionales, LIGO y Virgo, están siendo sometidos a una actualización menor y volverán a funcionar a fines de 2018. Se espera que detecten muchas más colisiones de estrellas de neutrones.

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