La legendaria sonda espacial estadounidense New Horizons, ha destrozado casi todos los registros en lo que respecta a viajes espaciales de una sonda y ahora, ha vuelto a hacer historia cuando giró su cámara telescópica y captó una increíble imagen del campo de estrellas.

El Reconocimiento de Imagen de Largo Alcance (LORRI) instalado a bordo de la nave espacial New Horizons capturó una impresionante foto del cúmulo de estrellas abierto galáctico «Wishing Well» o cúmulo de los Buenos Deseos, desde una distancia de 3.79 billones de millas (6.12 billones de kilómetros o 40.9 unidades astronómicas) desde la Tierra el 5 de diciembre el año pasado. Esta es la distancia más larga desde la Tierra cuando una sonda espacial ha capturado y transmitido una imagen con éxito.

Previamente, el récord fue hecho por la nave espacial Voyager 1 de la NASA cuando filmó la famosa imagen de la Tierra » Pale Blue Dot «. Esa imagen era parte de un compuesto de 60 imágenes que recogían el sistema solar, el 14 de febrero de 1990, cuando el Voyager tenía 3,75 billones de millas (6,06 billones de kilómetros, o aproximadamente 40,5 unidades astronómicas [AU]) de la Tierra. Las cámaras del Voyager 1 se apagaron poco después de ese retrato, dejando su registro de distancia sin competencia durante más de 27 años.

Lo que es sorprendente es que el nuevo disco duró solo dos horas, ya que LORRI improvisó su propio disco al tomar nuevas fotos de objetos que giraban en Kuiper Belt – 2012 HZ84 y 2012 HE85.

New Horizons es solo la quinta nave espacial que acelera más allá de los planetas exteriores, por lo que muchas de sus actividades establecen registros de distancia. El 9 de diciembre llevó a cabo la maniobra de corrección de rumbo más lejana, ya que el equipo de la misión guió a la nave hacia un encuentro cercano con una KBO llamada MU69 2014 el 1 de enero de 2019. Ese vuelo de Año Nuevo más allá de MU69 será el el encuentro planetario más lejano en la historia, pasando mil millones de millas más allá del sistema de Plutón, que New Horizons exploró en julio de 2015.

«Además de ser la investigación más lejana en la historia de la humanidad, este sobrevuelo también va al objeto más fundamental y prístino jamás investigado«, dijo el profesor Alan Stern, investigador principal de New Horizons.

Nunca hemos estado en algo como esto. Por supuesto, hemos tenido muchas misiones a los cometas que vienen del Cinturón de Kuiper, pero han bajado al Sistema Solar interior donde están preparados, a veces a través de cientos de pasadizos por el Sol, y son mucho más pequeños. «Si reconoces el cometa Rosetta, 67P, del que viste tantas imágenes de esa gran misión ESA / Nasa, este es un objetivo mucho más grande. Podría caber alrededor de mil cometas Rosetta dentro de sí mismo «.

Durante su misión extendida en el Cinturón de Kuiper, que comenzó en 2017, New Horizons tiene como objetivo observar al menos dos docenas de otros KBO, planetas enanos y «Centauros», antiguos KBO en órbitas inestables que cruzan las órbitas de los planetas gigantes. Los científicos de la misión estudian las imágenes para determinar las formas y las propiedades de superficie de los objetos, y para buscar lunas y anillos. La nave espacial también realiza mediciones casi continuas del plasma, el polvo y el entorno de gas neutral a lo largo de su camino.

Jim Green, director de la división de ciencia planetaria de la NASA, dijo que los Voyager y los Pioneros viajaron a través del Cinturón de Kuiper en ese momento cuando no estaban al tanto de la existencia de esa región. Ella continuó que New Horizon sabrá más acerca de estos objetos. Ella dijo que la NASA invita a todos a ingresar el próximo año con gran emoción de encontrar lo desconocido.

Junto con los cientos o miles de otros mundos pequeños, MU69 también está envuelto en misterio. El hecho es que todo lo que sabemos sobre esto proviene de la información obtenida del Telescopio Espacial Hubble. Aparte de esto, se realizó una campaña de observación el verano pasado en la que el equipo de New Horizons recopiló datos sobre MU69 cuando pasó frente a tres estrellas. Estas investigaciones mostraron que MU69 podría ser posible que dos objetos diferentes puedan estar acompañados por una estrella o una luna.

La nave espacial New Horizons es saludable y actualmente se encuentra en hibernación. Los controladores de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, sacarán a la nave espacial de su letargo electrónico el 4 de junio y comenzarán una serie de revisiones del sistema y otras actividades para preparar New Horizons para el encuentro MU69.

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