Los neandertales fueron en realidad los primeros artistas en la tierra

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¿Qué nos hace humanos? Mucha gente argumentaría que es la capacidad de nuestra especie para involucrarse en un comportamiento complejo, como usar el lenguaje, crear arte y ser moral. ¿Pero cuándo y cómo nos volvimos “humanos” en este sentido?

Si bien los restos esqueléticos pueden revelar cuándo nuestros antepasados ​​se volvieron “anatómicamente modernos”, es mucho más difícil para los científicos descifrar cuándo el linaje humano se volvió “conductualmente moderno”.

Uno de los rasgos clave de la modernidad del comportamiento es la capacidad de usar, interpretar y responder a los símbolos. Sabemos que el Homo sapiens ha estado haciendo esto durante al menos 80,000 años.

Pero su antecesor en partes de Eurasia, el Neandertal, un ancestro humano que se extinguió hace unos 40.000 años, ha sido tradicionalmente considerado como inculto y conductualmente inferior .

Ahora nuestro nuevo estudio, publicado en Science , ha desafiado esta visión al mostrar que los neandertales fueron capaces de crear arte rupestre.

Los primeros ejemplos de comportamiento simbólico en poblaciones africanas de Homo sapiens incluyen el uso de pigmentos minerales y cuentas de conchas, presumiblemente para adornos corporales y expresiones de identidad.

Sin embargo, la evidencia de dicho comportamiento por parte de otras especies humanas es mucho más polémica. Hay algunas pistas tentadoras de que los neandertales en Europa también usaron ornamentación corporal hace unos 40,000 a 45,000 años.

Pero los científicos hasta ahora han argumentado que esto debe haber sido inspirado por los humanos modernos que acababan de llegar allí; sabemos que los humanos y los neandertales interactuaban e incluso se cruzaban.

El arte rupestre es visto como un ejemplo más sofisticado de comportamiento simbólico que la ornamentación corporal, y tradicionalmente ha sido considerado como una característica definitoria del Homo sapiens.

De hecho, la mayoría de los investigadores creen que el arte rupestre encontrado en Europa y que data de hace más de 40,000 años debe haber sido pintado por humanos modernos, a pesar de que los neandertales estaban presentes en este momento.

Conocer el arte rupestre

Desafortunadamente, tenemos una comprensión pobre de los orígenes del arte rupestre, principalmente debido a las dificultades para fecharlo con precisión. Los arqueólogos suelen confiar en la datación por radiocarbono cuando intentan fechar eventos de nuestro pasado, pero esto requiere que la muestra contenga material orgánico.

El arte rupestre, sin embargo, a menudo se produce a partir de pigmentos a base de minerales que no contienen materia orgánica, lo que significa que la datación por radiocarbono no es posible.

Incluso cuando lo es, como cuando se ha utilizado un pigmento a base de carbón, tiene problemas de contaminación que pueden llevar a fechas imprecisas. También es una técnica destructiva, ya que la muestra de pigmento debe tomarse de la propia obra de arte.

La datación de uranio y torio de los minerales de carbonato a menudo es una mejor opción.

Esta técnica geocronológica bien establecida mide la descomposición natural de pequeñas cantidades de uranio hasta la fecha, la mineralización de formaciones geológicas recientes, como estalagmitas y estalactitas , conocidas colectivamente como ” espeleotemas “.

Pequeñas formaciones de espeleotemas se encuentran a menudo en la parte superior de las pinturas rupestres, lo que permite utilizar esta técnica para limitar la era del arte rupestre sin impactar en el arte en sí.

Una nueva era

Usamos uranio-torio para investigar el arte rupestre en tres sitios previamente descubiertos en España. En La Pasiega , en el norte de España, mostramos que un motivo lineal rojo tiene más de 64.800 años.

En Ardales , en el sur de España, varias formaciones de estalagmitas pintadas de rojo datan de diferentes episodios de pintura, incluida una entre 45.300 y 48.700 años atrás, y otra antes de hace 65.500 años.

En Maltravieso, en el centro oeste de España, mostramos que una plantilla de mano roja tiene más de 66.700 años.

Estos resultados demuestran que el arte rupestre se estaba creando en los tres sitios al menos 20,000 años antes de la llegada del Homo sapiens en Europa occidental.

Muestran por primera vez que los neandertales produjeron arte rupestre, y que no fue un evento aislado. Fue creado en cuevas a través de la anchura completa de España, y en Ardales ocurrió en varias ocasiones sobre por lo menos un período de 18,000 años.

Emocionantemente, los tipos de pinturas producidas (líneas rojas, puntos y plantillas de mano) también se encuentran en cuevas en otros lugares de Europa, por lo que no sería sorprendente que algunos de ellos también los hicieran los neandertales.

No sabemos el significado exacto de las pinturas, como la forma de la escalera, pero sí sabemos que deben haber sido importantes para los neandertales.

Algunos de ellos fueron pintados en áreas de tono negro profundo en las cuevas, lo que requiere la preparación de una fuente de luz, así como el pigmento. Las ubicaciones aparecen deliberadamente seleccionadas, los techos de voladizos bajos o impresionantes formaciones de estalagmitas.

Estos deben haber sido símbolos significativos en lugares significativos.

Nuestros resultados son tremendamente significativos, tanto para nuestra comprensión de los neandertales como para la aparición de la complejidad del comportamiento en el linaje humano.

Los neandertales indudablemente tenían la capacidad de comportamiento simbólico, al igual que las poblaciones humanas contemporáneas que residen en África.

Para entender cómo surgió la modernidad conductual, ahora necesitamos cambiar nuestro enfoque a períodos en los que el Homo sapiens y los neandertales interactuaron y el período de su último antepasado común.

El candidato más probable para este antepasado es Homo heidelbergensis , que vivió hace más de medio millón de años.

La conversaciónQuizás es también ahora el momento de ir más allá de un enfoque en lo que diferencia al Homo sapiens y los neandertales.

Los humanos modernos pueden haber “reemplazado” a los neandertales, pero cada vez está más claro que los neandertales tenían habilidades cognitivas y conductuales similares: eran, de hecho, igualmente “humanos”.

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