No es ningún secreto que el permafrost de Siberia está sobre hielo delgado. Las condiciones varían tanto que surgen enormes agujeros de la nada y, en algunos lugares, la tundra burbujea literalmente por debajo de los pies de la gente.

Pero uno de los cráteres más grandes de la región, conocido por el pueblo local de Yakutian como la “Puerta al Inframundo”, está creciendo tan rápidamente que está descubriendo bosques, restos arqueológicos y hasta 200.000 años de registros climáticos históricos.

Conocido como el cráter de Batagaika , es lo que oficialmente se llama ‘megaslump’ o ‘termokarst’.

Muchos de estos megaslumps han aparecido en toda Siberia en los últimos años, pero los investigadores creen que Batagaika podría ser una anomalía en la región, ubicada a unos 660 km (410 millas) al noreste de la capital de la región, Yakutsk .

No solo es el cráter más grande de su tipo, casi 1 km (0.6 millas) de largo y 86 metros (282 pies) de profundidad, sino que se está haciendo más grande a medida que pasa el tiempo.

La investigación presentada en 2016 por Frank Günther del Instituto Alfred Wegener en Alemania reveló que la pared de la cabeza del cráter ha crecido en un promedio de 10 metros (33 pies) por año durante la última década de observaciones.

Y en los años más cálidos, el crecimiento ha sido de hasta 30 metros (98 pies) por año.

El equipo también sospecha que la pared lateral del cráter llegará a un valle vecino en los próximos meses a medida que las temperaturas se calienten en el hemisferio norte, lo que podría provocar un mayor colapso de la tierra.

En promedio durante muchos años, hemos visto que no hay tanta aceleración o desaceleración de estas tasas, está en continuo crecimiento“, dijo Günther a Melissa Hogenboom de la BBC .

Y el crecimiento continuo significa que el cráter se vuelve cada vez más profundo“.

No son buenas noticias para el cambio climático. La formación del cráter comenzó después de que un gran pedazo de bosque se despejara cerca en la década de 1960.

Debido a que el suelo ya no estaba sombreado en los cálidos meses de verano, se calentó más rápidamente que en el pasado, lo que eventualmente causó que el permafrost se derritiera y el suelo colapsara.

Las grandes inundaciones en 2008 empeoraron el derretimiento y contribuyeron al tamaño del cráter.

La inestabilidad de la región no solo es peligrosa para los locales, también existe la preocupación de que a medida que el agujero se haga más y más grande, expondrá las reservas de carbono que han estado encerradas durante miles de años.

Las estimaciones globales de carbono almacenado en el permafrost son la misma cantidad que lo que hay en la atmósfera“, dijo Günther a la BBC.

A medida que el cráter continúa fundiéndose, estos gases de efecto invernadero podrían liberarse en la atmósfera, provocando un mayor calentamiento.

Esto es lo que llamamos comentarios positivos“, agregó Günther. “El calentamiento acelera el calentamiento y estas características pueden desarrollarse en otros lugares“.

Pero no todas son malas noticias. Un estudio publicado en febrero de 2017 en la revista Quaternary Research ha demostrado que las capas expuestas por el cráter ahora podrían revelar 200.000 años de datos climáticos.

Esto se suma a los restos conservados de bosques enterrados hace mucho tiempo, antiguas muestras de polen e incluso los restos congelados de un buey almizclero , un mamut y un caballo de 4.400 años .

Aquí hay algunos restos de árboles antiguos en el permafrost en fusión:

La investigación fue dirigida por Julian Murton de la Universidad de Sussex, quien dice que los sedimentos expuestos podrían ser útiles para entender cómo el clima de Siberia cambió en el pasado, y predecir cómo cambiará en el futuro.

Si bien la mayor parte del planeta pasó por períodos de enfriamiento y calentamiento en los últimos 200,000 años, la historia climática de Siberia es muy desconocida.

Pero según Murton, la última vez que Siberia vio este tipo de caída tuvo lugar hace unos 10.000 años, cuando la Tierra salió de su última Edad de Hielo.

Y en la actualidad, los niveles de gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera son mucho más altos de lo que eran en aquel entonces: hemos superado las 400 partes por millón de CO2, en comparación con 280 partes por millón cuando terminó la última glaciación.

El sitio de Batagaika contiene una secuencia notablemente gruesa de depósitos de permafrost, que incluyen dos capas ricas en madera que se interpretan como lechos de bosques que indican climas pasados ​​tan cálidos o cálidos como el clima actual“, le dijo Murton a Sarah Emerson en Motherboard el año pasado .

El lecho superior del bosque cubre una superficie de tierra vieja que se erosionó, probablemente cuando el permafrost se derritió en un episodio anterior de calentamiento climático“.

Si los investigadores pueden usar esta información para entender exactamente qué pasó con Siberia la última vez que se fundió el permafrost, podríamos prepararnos mejor para cuando vuelva a suceder.

Pero hay más investigación que debe hacerse, las fechas exactas del sedimento que se han expuesto en el cráter aún no se conocen, le dijo Murton a Hogenboom .

Ahora planea perforar pozos en la región para analizar más sedimentos y obtener una comprensión más precisa de lo que sucedió en el pasado.

En última instancia, estamos tratando de ver si el cambio climático durante la última Edad de Hielo [en Siberia] se caracterizó por una gran variabilidad: calentamiento y enfriamiento, calentamiento y enfriamiento como ocurrió en la región del Atlántico Norte“, dice Murton .

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